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硬碟美元低价检视PC产品 10年内的2大冲击

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众人皆知的,PC有极高的技术含量是集中在处理器(CPU)及操作系统(OS)上,而2关键组件在长期寡占情况下,即难产生新意活水,无论在价格、功效上皆是如此,如同某一企业用户抱怨,当每有1家业者退出大型主机(Mainframe)市场后,领导品牌的大型主机的改款、降价即便减慢。

主机如此,PC也类似,若非甲骨文(Oracle)于1995年、1996年提出网络计算机(Network Computer;NC),也不会造就1997年的低价计算机(Low-Cost PC),及之后的视窗终端机(Windows Based Terminal;WBT)。

同样的,2007年、2008年开始展露起飞的Netbook,极高程度是受2005年麻省理工学院媒体实验室(MIT Media Lab)提出的OLPC(One Child Per Laptop)所冲击、启发而成。

由此可知低价桌上型计算机(DT)、低价笔记型计算机(NB),都是在极大外部震撼下而催生,除此之外还有诸多的相同处,以下将对此进行讨论。

NC、OLPC皆由知名机构及人士所提出

NC是由甲骨文执行长Larry Ellison所揭露,OLPC则由媒体实验室主持人Nicholas Negroponte所揭露,2人及其机构在此之前皆已具高知名度,如此揭露新概念自是受瞩目。

比较不同的是,NC期望取代商用PC,OLPC则期望成为新兴国家的学童用PC,另外由于前后相隔10年,在价位上也有不同的设定,NC目标价为500美元,当时一般商用PC多在1,500美元以上;而OLPC目标价为100美元,同时间一般NB的价位多在700美元以上,仅少数型款能特惠至500美元。

虽然初衷设计、初衷价格都极吸引人,但1、2年后实际产品问世,却都超出原有设定,如NC的原始诉求为零硬碟设计(Diskless),最后屈就于企业网络频宽不足的现实,依然配有硬碟,差异仅在于该硬碟纯用于储存常用的企业资料,而非用来执行程序,但如此已垫高了NC的成本。同样的,OLPC经2年的设计尝试,最终价格为198美元,偏离原订的100美元价位。

Wintel的首波反击皆未成主流

面对NC、OLPC概念的出现,Wintel阵营初期的反应也类似,NC概念提出后,1996年10月Wintel即提出NetPC以抗衡,而面对OLPC的出现,英特尔(Intel,过去称英代尔)也于2006年9月提出Classmate PC以抗衡。

NetPC主要将原有的传统x86 PC改采与NC相同的无硬碟设计,然今日的x86 PC仍多具备硬碟,NetPC未成主流。而Classmate PC学仿OLPC,主张较强韧的机构设计、Ad-hoc式无线网络等,至今也未成为主流设计。

Wintel的第2波行动成了新潮流

首波反击是快速提出功效、设计概念与NC、OLPC相仿的产品,然第2波行动则是将这些新强调项目加入至既有PC中,同时降价应战,此一动作受到大众的普遍欢迎。

如1997年2月康百克(Compaq)提出跌破1,000美元的桌上型计算机Presario 2100型(995美元,但不含显示器),自此开启低价计算机旋风,初期英特尔不愿承认此一趋势,并拖延(观察)了1年时间,至1998年4月才正式承认低价市场非一时之风,而会是长久之路,因而发创赛扬(Celeron)系列CPU以因应(投入)市场。

类似的,2007年6月华硕(ASUS)提出399美元(原订199美元)的Eee PC 701型,10月正式供货(原订8月,同时原订尚有一款Eee PC 1001型,然正式出货时取消),初期众NB业者仍采观望态度,然在2007年达到30万台以上(原订目标为50万)的出货后,众NB业者于2008年先后决议投入Netbook市场。

比较不同的是处理器部分,Presario 2100型是用新瑞仕(Cyrix)的MediaGX,而Eee PC 701型是用英特尔的Celeron M。处理器虽不同,然之后皆导致英特尔发展更切合该市场需求的处理器,如针对Low-Cost PC而发展出Celeron,以及针对Netbook而发展出凌动(Atom)N系列CPU。

进一步的,不仅硬件低价发展,连带也与数据(Data)服务搭售、绑约推行,只是Low-Cost PC时代与拨接(Dial-Up)、非对称数码订阅回路(ADSL)、缆线调制解调器(Cable Modem)等固接数据服务一同推行,而今Netbook则与3G、3.5G(HSDPA)、WiMAX等无线数据服务一同推行。

支线发展也雷同

第2波行动确实奏效,但还有尾声发展,Low-Cost PC的大行其道,也意味著NC的失败,然Wintel阵营仍发展出视窗型终端机(Windows Based Terminal;WBT),提供企业客户更贴近于原初NC构想的产品,不过在市场实证后,确定视窗型终端机仅适用于垂直应用,如飞机划位、电影划位等统筹式协调应用,或计算机教室的频繁进出性应用,以及实验室的高度信息保密性应用。

同样的,除去首波的Classmate PC不谈,初期的Netbook也高度学仿OLPC设计,如固态硬碟(Solid State Drive;SSD)储存、Linux操作系统、7寸显示器等,如今也逐渐弃舍,回归到传统PC设计,如一般硬碟、视窗(Windows)操作系统、更大尺寸的显示器。

虽逐渐弃舍,但不可能全面褪去,仍旧有业者对原初设定的Netbook市场抱持兴趣,如矽智财供应商(IP Provider)安谋国际(ARM)即有兴趣,芯片业者如高通(Qualcomm)亦表兴趣,系统业者如艾尔莎(ELSA)也积极投入,笔者推估以ARM处理器、Linux操作系统、SSD储存为主的Netbook,将如过去的视窗终端机般,有年出货300万台的市场潜在。

结语

归纳上述,10年前后所再次上演的,即是由知名机构的知名人物,针对特定市场、特定客群,提出新设计理念、新目标价位的产品,此4要项冲击原有持续多年的泛用系统,泛用系统业者初期快速提出与新理念全然相仿的产品,但却未受用户青睐。

之后将新设计、新价位等关键要素,移植、融入至原有的泛用系统中,此则获得市场欢迎,同时经市场试炼后,部分依据原初理想发展的产品反未成主流,但依然有其利基发展性。此外,主流新设计也适时与通讯服务结合,此亦成为新设计成功的要因。或许PC系统的未来变革,依旧可能循此模式发展演进。

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